Dans une métropole entourée d’eau comme New York, les ponts et les ferries imposent la cadence. En organisant l’installation d’un pont flottant temporaire financé par le crowdfunding, l’artiste Nancy Nowacek propose un raccourci par les eaux.

À bord du ferry qui relie le sud de Manhattan à Governors Island sur l’East River, on a du mal à imaginer l’époque où il était possible de se rendre sur la petite île sans se mouiller.

D’accord, c’était il y a plus d’un siècle, quand les fermiers franchissaient le Buttermilk Channel à marée basse pour faire paître leurs troupeaux de vaches sur l’autre rive – une routine remarquablement décrite par l’écrivain Walt Whitman.

Inquiète des flux automobiles et des difficultés croissantes de circulation dans sa ville, l’artiste Nancy Nowacek s’est souvenue des écrits de Whitman. Elle a imaginé un sentier public qui accorderait la liberté aux actuels New Yorkais de rejoindre la petite île à pied : le « Citizen Bridge ».

Le Citizen Bridge est un pont flottant temporaire à New York
Imaginez une promenade sur la rivière.
Photo : Nancy Nowacek

Un espace public modulaire flottant

Long de 520 mètres environ, le chemin flottant temporaire de Nowacek reliera Brooklyn à Governors Island, depuis le Brooklyn Cruise Terminal jusqu’au Yankee Pier de l’île.

Facteur important, le concept permet l’assemblage des éléments porteurs via des techniques de construction simples, ce qui garantit sa modularité. La structure est conçue comme un plancher de contreplaqué supporté par un système de flottaison. Un garde-corps suit les lignes du ponton pour assurer la sécurité des piétons.

Depuis les premières recherches de Nowacek, de nombreux prototypes et modèles du Citizen Bridge ont vu le jour. L’artiste et son équipe ont testé plusieurs possibilités de design avec différents types de matériaux. Durant cette période, les problématiques inhérentes au trafic fluvial, à l’équilibre naturel de l’environnement et à la sécurité ont été prises en compte. Audacieusement baptisé « Superblock », le septième prototype a finalement été mis sur plan et construit.

La phase actuelle du projet exige une validation du concept qui permettra de mieux comprendre les opérations, la logistique et les systèmes de sécurité. L’équipe de Nowacek a ainsi l’occasion d’explorer les systèmes d’ancrage intégrés pour limiter les effets de la marée de l’East River.

Comme un tapis sur l’eau

« Le temps a été le plus grand obstacle », admet Nowacek, passionnée par la natation et par l’eau en général. « Quand j’ai lancé ce projet, je ne pensais pas que je chercherais toujours à concrétiser ma vision quatre ans et demi plus tard. »

Unique en son genre, le Citizen Bridge n’enjambera pas le détroit comme un pont classique. Il sera posé à fleur d’eau. « Il y a quelque chose de terriblement puissant dans le fait de se tenir debout sur l’eau et de lui faire la conversation », souligne Nowacek.

« La proximité de la surface crée une sorte de relation d’égal à égal, un dialogue avec l’élément aquatique », explique l’artiste. Son Citizen Bridge, elle l’espère, rapprochera les New Yorkais des voies navigables de leur ville.

Le Citizen Bridge à New York
Des essais dans un décor de carte postale
Photo : Nancy Nowacek

Crowdfunding sur Kickstarter

Bien qu’il soit encore en cours d’élaboration, le Citizen Bridge crée déjà le buzz : sur la plate-forme de crowdfunding Kickstarter, plus de 500 supporters se sont engagés à hauteur de 25 000 dollars pour concrétiser l’idée.

Différents architectes, designers et artistes coopèrent désormais autour du projet. Nowacek explique : « Au fond, le Citizen Bridge illustre la force collective des citoyens. Poser des questions aux autres et partager des idées, c’est ce qui a permis de le faire avancer. »

Grâce à la participation du public et des bénévoles, le projet s’est développé et a pris forme naturellement. « Si je crée de l’art, c’est pour rencontrer les gens qui m’entourent. Pas seulement les croiser, mais apprendre d’eux. »

New York, une ville maritime à réinventer

En posant une simple plate-forme à la surface, une expérience unique de la notion de pont se dégage, une synergie étroite se matérialise avec l’eau.

Par la répétition, l’usage du Citizen Bridge sur le Buttermilk Channel invitera les New Yorkais non seulement à tester physiquement le pont, mais aussi à se penser eux-mêmes dans leur relation avec les éléments.

Nowacek promet : « Il va révolutionner la manière dont les gens voient l’eau. Il va changer ce que les habitants jugent possible pour eux-mêmes et pour leur ville. »

Elle espère une transformation de la culture, rendant à New York ses galons de cité maritime et donnant lieu à de nouvelles idées créatives pour les voies navigables de la ville. Le projet est né sur les rives de Brooklyn, mais il n’est pas exclusif à New York.

Entouré d’eau, le quartier de Manhattan a besoin de nouvelles options de mobilité.
Photo : Getty Images / Johner Images

Une vision internationale

La confrontation à l’eau est un thème repris par des projets artistiques similaires dans le monde entier. En Italie par exemple, les quais flottants (The Floating Piers) de Christo ont permis aux visiteurs de traverser le lac Iseo au ras de l’eau.

Seize jours durant entre juin et juillet 2016, les visiteurs ont pu marcher entre Sulzano, Monte Isola et l’île de San Paolo grâce à 100 000 mètres carrés de tissu jaune chatoyant porté par un système flottant modulaire.

Le Citizen Bridge et les ponts flottants reconnectent les habitants avec leurs voies d’eau et les invitent à expérimenter un nouveau genre d’espace public.

Le projet de Nowacek a une durée éphémère : compte tenu du trafic dans le détroit, le ponton flottant ne peut être installé que pendant 24 heures. Pour compenser, l’artiste espère pouvoir le remettre à l’eau chaque année.

L’artiste Nancy Nowacek crée des rencontres actionnelles entre les corps, les objets et l’espace qui les entoure. Son Citizen Bridge entre Brooklyn et Governors Island mettra temporairement un espace public flottant à la disposition des New Yorkais. Pour en savoir plus, visitez le site web du projet ou suivez-le sur Facebook ou Twitter.